Raleigh Chopper, les Seventies à portée de guidon

Raleigh Chopper, les Seventies à portée de guidon

5 juillet 2011

À l'instar d'un BMX Kuwahara qui a connu le succès lorsqu'un certain Steven Spielberg à décidé d'y mettre un extraterrestre dans le panier avant (et de passer devant la lune, oui, cette image vous dit probablement quelque chose), le Raleigh Chopper est lui aussi devenu un emblème d'une certaine époque révolue. Une époque où la classe quand on a dix ans, ce n'est pas d'avoir la dernière console portable ni un Skyblog et encore moins de smartphone, une époque où les jeunes savaient s'amuser... (mais là j'arrête car je fais mon vieux c...).

C'est en 1967 que le fabricant anglais Raleigh (qui tire son nom, non pas de la ville des États-Unis, mais du nom de la rue où elle est née, à Nottingham en Angleterre) décide de lancer un modèle destiné aux jeunes, avec un look original qui se démarquerait du marché. Les designers de l'époque vont alors s'inspirer des lignes des motos chopper et de leur énorme guidon, popularisées à l'époque par le film Easy Rider. Le nom est tout trouvé, ce sera le Raleigh Chopper. En réalité, le Chopper était surtout la réponse de Raleigh à l'américain Schwinn, qui, en 1963, avait sorti son modèle StingRay.

Tout d'abord lancé sur le marché américain en Juin 1969, le Raleigh Chopper arrive en Angleterre en 1970. Avec son guidon très haut, sa roue de 16 pouces à l'avant et de 20 à l'arrière, son long siège banane rembourré en cuir et sa sissy bar à l'arrière, le vélo a de quoi séduire les minots de l'époque, et c'est d'ailleurs un succès immédiat.

Il faut dire que même par rapport au niveau de vie à l'époque, le Raleigh Chopper était plutôt bon marché : 32£ en standard et 55£ dans la version Deluxe. Autre particularité "cool" de l'époque, le Chopper embarquait un moyeu avec 3 vitesses intégrées et, non pas un changement de vitesse au guidon, mais un levier de vitesse, monté sur le tube supérieur du cadre. L'occas' pour les kids de faire "comme papa" dans sa voiture.

En 1972, Raleigh sort le MK2, une version améliorée du MK1 originel. Cinq vitesses au moyeu et un cadre légèrement retravaillé. Le siège a été avancé, d'une part pour laisser place derrière à un petit porte-bagage, mais d'autre part parce que le MK1 avait la fâcheuse tendance à basculer facilement en arrière.

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Probablement à la demande des parents, le guidon de ce second modèle est cette fois-ci fixe, car leurs jeunes propriétaires avait pour habitude de rabaisser celui-ci en arrière, ce qui rendait la direction de l'engin assez aléatoire, et pour le coup, très dangereuse. La géométrie assez basique du vélo rendait en effet l'engin peu facile à rouler, et il fut même accusé par la presse d'être un jouet dangereux, à l'origine de nombreux accidents.

A la fin des années 70, avec l'arrivée du BMX, les minots se désintéressent du Chopper, et sa production est définitivement stoppée en 1980.

Pourtant, Raleigh tentera un petit revival en 2004, en lançant le Chopper MK3. Toujours avec 3 vitesses au moyeu, mais en perdant au passage ce qui rendait sa ligne si particulière, son siège banane en cuir, remplacé ici par une simple selle classique, doublée d'un dossier rembourré.

En Angleterre, Gary Hughes, un passionné du Raleigh Chopper, a monté le Raleigh Chopper Owners Club.
L'association comptabilise une quarantaine de membres sur le sol du Royaume-Uni, mais également en Australie, Nouvelle-Zélande, Malaisie, Singapour... Le club organise depuis 2003 un rassemblement de propriétaire sur le Comté de Northampton, qui a attiré 200 participants la 1ère année. Ils étaient, en 2010, plus de 700 à se réunir.

Pour ceux qui souhaiterait s'offrir ce joli vélo rétro, sachez que l'on en trouve assez facilement sur les sites d'occasion ou d'enchère, notamment sur le eBay anglais. Mais attention toutefois, certains propriétaires flairent la bonne affaire et les prix varient d'une centaine de livres à plus de 1500 pour certains MK1 en excellent état.

> RaleighChopper.net
> Raleigh Chopper sur Wikipedia (en).
> Le Raleigh Chopper Owners Club.
> Raleigh Chopper MK3.

Crédits photos : Raleigh, RaleighChopper.net, Raleigh Chopper Owners Club.

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