[Histoire] Quand Schwinn était le Roi américain du vélo

[Histoire] Quand Schwinn était le Roi américain du vélo

Retour sur l'une des plus emblématique marque américaine de vélo...

957793199_dee7ae1e41_b Pour des générations d'américains, il n'y avait pas de meilleur vélo qu'un Schwinn.

La compagnie, fondée en 1895 par Adolph Arnold et Ignaz Schwinn à Chicago (à l'époque nommée "the Arnold, Schwinn & Company of Chicago"), de par sa qualité de conception et son innovation, a eu une influence conséquente sur le marché du cycle nord-américain une bonne partie du XXème siècle.

media.media.7f11eb15-efc2-4044-a2af-28f88488bd2b.normalizedIgnaz Schwinn, dont le nom de famille est devenu un acronyme de vélo là-bas, arriva aux États-Unis avec pour simple richesse son savoir-faire en terme de manufacture industrielle, acquis en tant qu'ouvrier immigrant apprenti machiniste dans les usines allemandes.

Entre 1900 et 1930, Schwinn a produit approximativement 45 000 vélos chaque année, dans un marché très fluctuant et dont la Grande Dépression a vu de nombreuses usines du secteur fermer leurs portes pour de bon.

L'investissement sur d'autres marchés comme notamment celui de la moto, va aider à maintenir la société à flots. Mais suite à l'écroulement du marché post 1929, le département moto ferme et la compagnie, alors sous la direction du fils d'Ignaz, Frank (au coté de son père sur la photo ci-dessus), va revenir vers ses premiers amours : le vélo.

aerocycleL'influence de Frank W. Schwinn va définitivement façonner la manière dont on conçoit un vélo aux États-Unis. Il pousse les fabricants de composants à concevoir des pièces plus solides et plus durables, il introduit les gardes-boues ou encore les fameux pneus ballons.

C'est à cette époque que débute la production du célèbre Schwinn Aerocycle (ci-contre), une bicyclette qui ressemble à une moto, avec une attention aussi particulière sur la qualité de production que sur l'esthétisme et le design des modèles, chose encore jamais vu dans ce secteur. C'est également à cette époque que la demande en vélo enfant va considérablement augmenter.

AerocyclePair Black-Phantom

En 1941, ce sont plus de 340 000 vélos qui sortent des lignes de production Schwinn, et en 1950, un vélo sur quatre fabriqué aux USA est un Schwinn ! Le modèle haut-de-gamme Black Phantom (ci-dessus à droite) va vite devenir un must-have chez les minots de cette période, avec ses détails chromés et sa garantie à vie.

3581851194_1cd600d9d2_oL'influence de Schwinn a également beaucoup changé la manière de vendre les vélos. En 1948, terminé les vélos vendu dans les grandes chaines de magasin, Schwinn veux se servir de sa réputation pour vendre autrement. S'en suit alors une politique marketing et commerciale très agressive.

La compagnie pousse les détaillants à faire allégeance à leur marque et à vendre exclusivement des modèles Schwinn à leur clientèle. Elle se concentre aussi sur le levier publicitaire, en utilisant les étoiles montantes du moment pour faire la promotion de leurs modèles (En 1958, elle sera partenaire du célèbre Captain Kangaroo).

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Bien qu'innovantes, ces méthodes commerciales leur vaudront des poursuites judiciaires pour  pratique anticoncurrentielle, les obligeant à revoir leur système de distribution, ce qui pèsera longtemps financièrement sur l'entreprise.

1963 voit l'introduction de l'iconique modèle Stingray, une réponse directe au non moins célèbre Raleigh Chopper qui cartonne chez les jeunes, avec son guidon en hauteur et son siège banane.

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A une époque où vendre 10 000 exemplaires d'un modèle particulier était déjà considéré comme un succès, le Schwinn Stingray s'écoule à plus de 45 000 unités dans les six premiers mois de sa commercialisation !

BELLS_USA_Schwinn_S15_26M_ClassicDeluxe7_BLKEn 1972, les usines Schwinn de Chicago produisent près de 6000 bicyclettes par jour et emploient plus de 2000 personnes sur site ! 1974 fut l'année la plus productive, avec 1,55 millions de vélos Schwinn qui ont quitté la manufacture.

Mais ce succès se révélera malheureusement éphémère. Alors que Schwinn s'imposait comme la marque qui comptait dans les années 70, une usine vieillissante et une direction réticente à embrasser les tendances alors naissantes du BMX et du VTT, auront eu raison de cette réussite.

Paradoxalement, les pionniers du VTT de l'époque comme Joe Breeze ou Gary Fisher avaient commencé à rouler en tout terrain avec des cruisers Schwinn modifié !

2663583219_d60c83d01e_bMais la compagnie prendra trop de retard et ne parviendra finalement jamais à reprendre ses marques sur un marché qui avait évolué sans elle. En 1993, la société est revendue et quittera le marché du vélo haut-de-gamme pour celui de la grande distribution.

Pour autant, la marque semble depuis quelques années renaitre petit à petit de ses cendres sur le sol US.

Reprise sous le giron du groupe Dorel Industries (Cannondale, GT...) et de la marque Pacific Cycles (avec Mongoose), le catalogue Schwinn s'est ré-étoffé, avec des modèles entrée et milieu de gamme, de la route au VTT en passant par le VAE, sans oublier bien sûr leurs emblématiques cruisers.

logo_schwinn_signature_med.1366660474Elle a notamment introduit la marque Schwinn Signature, reprenant justement les lignes rétros et les codes des modèles qui avaient fait le succès de l'entreprise à son âge d'or.

Si vous souhaitez vous offrir l'un de ces modèles, sachez qu'ici en France, la distribution reste relativement discrète et qu'ils sont difficile à trouver.

Si cet article ne vous a pas suffit et que vous voulez en savoir plus sur l'histoire de cette marque (et si vous n'êtes pas  allergique à l'anglais), vous pouvez lire le livre de Judith Crown et Glenn Coleman, "No Hands: The Rise and Fall of the Schwinn Bicycle Company, an American Institution".

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